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Cepa GFAJ-1 de la Halomonadaceae

Cuando hace algo más de una semana la NASA anunció que el jueves 2 de diciembre comunicaría en rueda de prensa un importante descubrimiento astrobiológico, los rumores se dispararon ¿se habría descubierto por fin algún tipo de vida extraterrestre? (entendiendo por vida extraterrestre alguna bacteria o microorganismo, no hombrecillos pálidos y cabezones a lo Expediente X).

Y es que la NASA lleva unos años gestionando las noticias generadas en sus misiones de forma cuanto menos un poco amarilla. El departamento de prensa de la NASA crea hypes, engrandece noticias para obtener más publicidad y así justificar un presupuesto de 19.000 millones de dólares. Y es que la cancelación de diversos programas dentro de la NASA como el del shuttle, el Constelation o aquel que pretendía llevar al hombre de nuevo a la luna en 2020, entendidos dentro del clima de recortes presupuestarios de la administración Obama, hace que haya que justificar cada dólar gastado.

Mientras pasaban los días hasta el 2 de diciembre, algunas personas que había tenido acceso al artículo que describía el descubrimiento intentaban dar alguna pista sobre por dónde podían ir los tiros sin desvelar la naturaleza de la auténtica noticia, ya ésta estaba sujeta a embargo. Llegó el día 2 y se cumplieron las expectativas, la “gran noticia” consistía en el descubrimiento en el lago Mono, en California de una bacteria que había incorporado el arsénico a su biología. Para los legos en biología molecular como un servidor, la vida tal y como la conocíamos hasta ahora se basa principalmente en carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, azufre y  fósforo. Durante mucho tiempo, los astrobiólogos especulaban con que una posible forma de vida extraterrestre sustituyera alguno de estos seis elementos, por otro que tuviera una química similar y que fuera más abundante en ese planeta.

La bacteria encontrada en California, en un lago muy rico en arsénico ha incorporado éste en sustitución del fósforo. De confirmarse este descubrimiento, publicado en la prestigiosa revista científica estadounidense Science, es un notición desde el punto de vista biológico, pero desde una óptica astrobiológica es desde luego muy decepcionante. “Tan sólo” se ha descubierto que es posible que bacterias incorporen arsénico en vez de fósforo, pero de ahí a que se encuentre vida en algún planeta distinto de la Tierra hay mucha distancia.

Como no podía ser de otra forma, y más en lo que a ciencia se refiere, se ha desatado la polémica sobre este descubrimiento. Para empezar, si suponemos que este descubrimiento se confirma, se habría probado que una bacteria con una biología estándar, a falta de fósforo puede usar arsénico, pero no que se pueda originar vida directamente basada en arsénico. De hecho esta bacteria en un entorno con sólo arsénico apenas si crece, pero en el momento en que encuentra algo de fósforo, lo empieza a utilizar y su crecimiento se dispara.

Por otro lado, dentro de la comunidad científica han aparecido algunas voces que ponen en duda el protocolo y la metodología utilizadas en el estudio, como el autor de este blog.

Otras fuentes dentro de la comunidad de biología medioambiental van más lejos y niegan la mayor, asegurando que simplemente el Arsénico no puede sustituir al fósforo debido a la mayor inestabilidad química del primero.

Como veis el debate está servido, y primero tendremos que estar seguros de si realmente estas bacterias incorporan arsénico a su biología, nos esperan unos meses de duro peer-review, pero en cualquier caso que nadie se lleve a engaño, no se está más cerca de descubrir vida extraterrestre.

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